新一代的争议性广告软件通过在网站插入广告或遮盖正常付费广告等手段,给脸谱公司(Facebook Inc.)、谷歌公司(Facebook Inc.)和雅虎公司(Yahoo Inc.)等互联网巨头的广告业务带来一场浩劫。

这类软件以应用程序的面目出现,能让用户美化自己的脸谱档案界面,如加上雪花外框、彩色设计或增强型搜索引擎等;但用户下载这些软件时,它们会在电脑上打开一个后门,非法插入广告,因此大型互联网公司将其称为流氓软件。

人们一旦下载这些应用程序,如PageRage和BuzzDock等,他们的脸谱界面和搜索结果页面上就会新增一些广告。举例而言,脸谱界面的外框和页面中间会出现很大的闪光广告,把页面内容──包括脸谱上的正常广告──向下挤压。同样,这些应用程序能嵌入谷歌等搜索引擎的结果页面,用新广告遮盖原来的正常广告。

脸谱和谷歌无法从这些非法插入的广告中得到任何收入,而这些广告往往是一些大公司的广告,如Gap、美国运通(American Express)和美国电话电报公司(AT&T)等。据知情人士透露,脸谱收到的广告方面用户投诉大多源于这类第三方插入广告。

这些广告的收入流向流氓软件的幕后企业,包括加州卡尔斯巴德市(Carlsbad)的Sambreel Holdings LLC公司。这家公司创立于2008年,开发了十几个互联网浏览软件,自称有2100万用户,并在以每月200万新增用户的速度增长。

Sambreel开发的应用程序包括PageRage,能用红心、花朵或运动标识等图案来美化用户的脸谱页面。另一个应用程序叫BuzzDock,能让用户同时使用多个搜索引擎。这两个软件都内置了广告后门。

据知情人士透露,脸谱公司已向Sambreel发送“禁止通知函”,要求该公司停止这类行为。

Sambreel的首席执行长艾瑞·特鲁(Arie Trouw)创建过多家企业,他说公司的产品让网络用户“以自己想要的方式来浏览互联网”。他说Sambreel与脸谱等互联网企业没有任何关系,并强调用户是自愿下载这些软件的,而且页面上的新增广告有明显标注,声明广告来自外部公司。

Sambreel的很多应用程序是捆绑在一起的。举例而言,当用户选择下载其宣传很广的Drop Down Deals应用程序时,他们也可以同意下载BuzzDock软件,从而“在脸谱上看到不让人厌烦的数字广告”。Sambreel在《InStyle》、《时尚好管家》(Good Housekeeping)和《家庭》(Family Circle)等杂志上宣传Drop Down Deals,这款软件能自动显示用户正在购物网站的优惠券。

据知情人士透露,脸谱公司管理层担心,用户在下载此类软件时,并不一定知道自己做出了什么妥协。为提醒脸谱会员,公司在网站上列出13个被称为“恶意广告软件”的程序,认为其给用户带来定制脸谱档案页面等“特殊权力”,但同时会用广告来覆盖部分网站内容。在公布的13个程序中,有三个是Sambreel经营的。

Sambreel的首席财务长凯·汉金森(Kai Hankinson) 说,“把我们的程序叫做恶意广告软件很不合适,我们更喜欢称其为广告支持软件。”

脸谱公司发言人表示,公司“正在审视所有可能的法律、技术和政策途径以应对这种情况,确保我们的用户能得到最佳的使用体验。”

Sambreel公司管理层说,只有用户自己选择下载,其应用程序才会出现在人们的电脑上,用户在下载前认可了相关条款和条件,其中包括观看额外广告。用户也有权以1.99美元的价格购买无广告的Sambreel产品,他们也可以随时删除软件。

这些程序的广告有时来自大品牌,如Gap、美国运通和美国电话电报公司等。举例而言,宣传Gap圣诞节促销的多个广告出现在用户脸谱档案页面的左侧和右侧。Gap表示,公司没有直接与Sambreel进行媒体合作。美国运通表示,公司与Sambreel既没有直接的业务来往,也没有通过其商业伙伴进行合作;也就是说,美国运通的广告很可能是通过第三方广告公司插入进来的。美国电话电报公司说,其正在调查此事的来龙去脉。

Sambreel表示,公司通过三家在线广告公司销售其互联网应用程序的广告位置。这三家公司或者会直接向企业销售广告位置,或者会与超过200家代理广告业务的第三方数字广告公司进行合作。

互联网企业从技术上屏蔽Sambreel这类公司的应用程序和广告较为困难,而且会演变为一场猫捉老鼠的软件升级大战。

法律专家称,这一争议反映出法律在技术领域存在一块灰色地带。Crowell & Moring律师事务所专门从事知识产权、媒体和技术方面的法律工作,其华盛顿分部的合伙人泰瑞斯·罗斯(Terence Ross)表示,哪方能在法律上站得住脚,取决于消费者是否了解下载软件需要做出的妥协,以及相关技术如何实际改变人们浏览网站内容的方式。

谷歌公司发言人说,“那些安装时没有清楚提示、难以删除、并以非正常方式修改用户体验的应用程序不但对用户无益,也会对整个互联网造成负面影响。”

微软公司(Microsoft)表示,其正在调查这类互联网行为。公司发言人说,“我们不支持恶意广告软件,因为它们不负责任地跳出广告,不尊重用户、广告商和互联网服务商的应有权益,我们将采取适当手段,保护我们的消费者和平台。”

雅虎公司对此不予置评。

当被问及这些控诉时,Sambreel首席营收长布莱德·米勒(Brad Miller)说,“如果说真有什么后果的话,那我们也只是提高了用户的忠诚度,提高了用户在浏览网站时的愉悦度。”

来源: 《华尔街日报》 EMILY STEEL

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